Situé par 21° de latitude Sud et 55°30 de longitude Est, la Réunion est une île volcanique qui a surgi des profondeurs marines, il y a environ 3 millions d'années.

Au départ, il n'y avait donc aucune plante. A l'arrivée de l'homme sur l'île, les forêts représentaient la majeure partie des 2512 km2. D'où viennent donc tous les végétaux présents ?

Les semences sont arrivées par divers moyens :

  • les vents (notamment cycloniques),
  • les courants marins,
  • les oiseaux.

La plus grande partie vient sans doute de l'Afrique et Madagascar, mais aussi de l'indo-pacifique.

Les plantes qui sont arrivées de cette manière et qui existent toujours constituent ce que l'on appelle les plantes indigènes (on en compte environ 700 à la Réunion).

Le temps passant et les conditions n'étant pas toujours les mêmes que dans leur lieu d'origine, certaines plantes ont évolué pour donner de nouvelles espéces, ce sont les plantes endémiques (il y en aurait 160 à la Réunion, 150 à Maurice et une quarantaine à Rodrigues).

L'arrivée de l'homme s'est traduite par l'introduction de nouvelles plantes, elles sont dites exotiques. Certaines se sont si bien adaptées qu'elles montrent un développement spectaculaire. Elles deviennent même envahissantes et dangereuses (raisin marron, longose, ...)  pour les espèces indigènes.

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